Armas, gérmenes y acero… razones para estar como estamos

El libro que os traigo hoy todavía no podemos llamarlo clásico, pero algún día lo será, porque pocos libros que hablan de mis queridos microbichos tienen un Pulitzer. Hoy os vengo a recomendar Armas, gérmenes y acero: Breve historia de la humanidad en los últimos trece mil años, de Jared Diamond.

Aunque conozco la existencia de este libro desde hace mucho, por alguna razón se había ido escapando y quedando al fondo de la pila. Quizá porque en su momento me parecía poco concreto, pero ahora que visualizo el mundo con otros ojos, quizá tenga más sentido.

Porque este no es el típico libro de divulgación científica. Aquí se nos explica nuestra historia, la de nuestras sociedades, como llegamos a estar como estamos, ser como somos, estar donde estamos… y los que estamos. Porque van muchos años de luchas entre civilizaciones y todos tenemos claro (o deberíamos) que no está en los genes. Si no somos unos superiores a otros por nuestros genes (que no), ¿qué nos ha llevado a colonizar otros territorios? Porque no era que Colón fuese el mejor gestor para quedarse con tierras que pertenecían a otros y ya. Es un cúmulo de otras cosas: armas, gérmenes y acero.

Qué pintan los gérmenes

No quiero contar aquí el libro, aunque spoiler tampoco se puede considerar, ya que la historia es la que es. Pero sí voy a destacar los dos puntos más claves, de sobra conocidos, por los que los gérmenes nos dieron una superioridad. Por una parte tenemos la colonización de América. Sí, llevamos más cosas y hubo guerras y todo eso, pero lo que llevamos que inclinó mucho la balanza a nuestro favor fueron gérmenes. Sin querer. Sin saber qué hacíamos. Sin saber que nos íbamos a cargar gran parte de su población. Porque a los nuestros esas enfermedades los diezmaba, pero ya estábamos adaptados. Para los otros eran fatales.

Al revés no ocurrió. Las enfermedades americanas no eliminaron tal cantidad de colonos, aunque se diezmaban igual por otras razones. Eso, claramente, hizo que los españoles (y portugueses) tuviesen una clara ventaja… que no era su mayor inteligencia. ¡Eran sus bichos! Y esto nos ocurrió en numerosas ocasiones, siendo quizá nuestro punto más débil África, especialmente con la malaria, que sí hacía (y hace) estragos en los europeos. Incluso ahora, que existen formas de prevenir las consecuencias más graves, los europeos no pasan un rato nada agradable.

¿Recomendación?

Está muy bien salirse de vez en cuando de lo más típico, del rollo de siempre de la historia directa de los gérmenes, y ver que cuando comparten protagonismo con otros, siguen brillando. Armas, gérmenes y acero es un libro recomendado para todos los públicos, que se deja leer muy bien, sin requerir grandes conocimientos previos. A la vez que descubre aspectos de nuestra historia quizá desconocidos u olvidados para muchos, nos recuerda el papel de los microbios en todo ello. Yo me lo he leído en inglés, pero aquí os dejo el enlace a la versión de bolsillo en español.

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Introducción a los virus: versión resumida para principiantes

Para compensar que la quincena anterior el libro que sugería era muy denso y que en su versión en papel lo mismo servía para informarse que para abrirle la cabeza a alguien, hoy os traigo un libro más cortito, pero que también debería leer todo el mundo. Se trata de Virus: una breve introducción, de Dorothy Crawford.

¿Por qué otro libro de virus?

Aunque ya estamos un poco cansados a estas alturas de tantos libros sobre pandemias y virus, Virus: una breve introducción ha llamado mi atención por ser justamente breve. Quizá no todo el mundo está dispuesto o tiene el tiempo para leer libros que requieren todo el verano si no se dispone de mucho tiempo, pero en este caso hablamos de una versión más reducida, esa que será suficiente para que no metamos la pata en las conversaciones de las comidas familiares de agosto.

La temática

Evidentemente el libro habla de virus. En sí, el libro hace un repaso sobre diferentes virus y aspectos relacionados, y además no se muerde la lengua. En Virus: una breve introducción repasaremos cómo comenzó la pandemia del VIH (porque eso también es una pandemia), repasaremos qué ocurrió en 2009 y también aquel «problemilla» con el Tamiflu que hizo que no nos creyésemos que podía venir el lobo.

Pero no hablamos solo de grandes pandemias, también se repasan virus con potencial, de esos que todavía no han sido un problema. Los dos capítulos orientados a enfermedades emergentes nos advierten de lo que puede ocurrir en el futuro, y también se toca otro aspecto que no se suele destacar en este tipo de libros: los virus tumorales, grandes desconocidos.

¿Recomendación?

Aunque a mí me gusta profundizar en los temas, creo que Virus: una breve introducción es un buen punto de partida para aquellos que se sientan un poco perdidos y quieran un repaso rápido del tema. Para aquellos que ya saben sobre pandemias del pasado y del futuro, la lectura es amena, pero es probable que descubran pocas cosas nuevas.

Según lo leía, lo que me venía a la cabeza era que es el regalo ideal para aquellos que dicen eso de «es la primera vez que pasa», «no es posible que un virus así…», o aquellos que han borrado de su memoria la existencia del SARS, del MERS, y las gripes pandémicas. Aunque claro, tienen que estar un poco abiertos a leerlo… o será una pérdida de tiempo.

Si lo queréis leer, aquí os dejo el enlace afiliado a la versión de tapa blanda. Aunque yo lo he leído digital, creo que en casos como este puede ser interesante tener esa versión de bolsillo en la que ir saltando de un lado a otro.

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De los demonios al dragón en el garaje

Esta quincena traigo a este blog una recomendación muy especial, un clásico entre los clásicos de la divulgación científica El mundo y sus demonios de Carl Sagan. Un libro que aquel que no haya leído, ya está tardando, y que además es suficientemente amplio como para entretener varias tardes veraniegas.

El mundo y sus demonios es un libro que habla de pseudociencias, un libro que habla de lo que es ciencia y de lo que no es, un libro que nos cuenta algunas historias detrás de algunas pseudociencias y nos enseña a identificar las falacias más comunes que debe conocer un buen escéptico, no sin criticar aparte de la comunidad escéptica por sus formas. Porque escépticos sí, pero a su manera.

Dentro de todas las historias que se cuentan, quizá de las más divertidas, de esas que te hacen reír mientras las lees por los absurdos destacan las historias sobre extraterrestres y platillos volantes. Porque a ver… ¿Por qué imaginamos a los extraterrestres como los imaginamos? ¿Por qué los platillos volantes son platillos? Pero si todos sabemos que las naves espaciales tienen forma de bacteriófago T4 y no de plato, ¡eso no sería eficiente!

Pero sin duda, una de las analogías descritas que más se conocen de este libro es la del dragón en el garaje, que de una forma similar a la tetera de Russell, nos enseña lo difícil que puede ser intentar razonar cuando la otra persona siempre se te va a ir por las ramas. Podríamos casi decir que decir que hay un dragón en un garaje es casi como ser muy gallego en la conversación, siempre dejando la puerta abierta a nuevas ideas y desconcertando hasta el infinito a la otra persona. Pero esas analogías en ciencia son importantes, porque no hay que dejar flecos hasta que sean absurdos.

Dibujo de dragón chino
El dragón del garaje, cebándose con la despensa

Sin soltar más spoilers puedo decir que el libro es muy recomendado, hasta el punto que no sé por qué no lo había nombrado antes, pero al menos eso me ha hecho releerlo, volver a reírme un rato, y aprender un poco más de uno de los grandes divulgadores de nuestra historia.

Si queréis leerlo, que deberíais, aquí os dejo el link afiliado de Amazon, para que me ayudéis a mi a leer más. Os lo recomiendo en la versión de tapa blanda manoseable, porque volveréis a él seguro, aunque se rumorea que por algunas librerías existen ediciones en tapa dura muy bonita. Si encontráis alguna avisadme, que lo añadiría a mi colección.

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Redescubriendo neandertales, el libro de la quincena

En las últimas semanas estaba haciendo un esfuerzo por leer libros en español, pero llevo ya un mes de mal ritmo, porque cosas de la vida me han llevado de vuelta a los libros en inglés. Y si estáis al día con Bacteriófagos, veréis como los libros que voy leyendo también van aportando su parte a lo que luego aparece en el podcast. Porque he hablado de neandertales, y en parte la inspiración vino de este libro.

En este caso, el libro de esta quincena es The Neanderthals Rediscovered: How Modern Science is Rewriting Their Story. Se trata de un libro más corto de lo que habría esperado inicialmente, y también más superficial de lo que creía que sería, pero no por ello menos interesante. Dado que no profundiza en excesivo, eso ayuda a avanzar en la historia y permite que aquellos que no conocen detalles de los descubrimientos de los últimos años, sí consigan una imagen general. Y esos somos la mayoría de los lectores, ya que si sabes eso no lees un libro divulgativo, lees artículos científicos.

¿Queremos saber más sobre neandertales? Leed este libro

Aunque por cómo está escrito The Neanderthals Rediscovered: How Modern Science is Rewriting Their Story a mi me ha gustado, tengo que destacar que hay un par de puntos en los que se deja llevar demasiado por las conclusiones según la evidencia actual… aunque en otras partes destaca que hubo demasiadas conclusiones erróneas en el pasado por precipitarse. Pese a todo ello, juraría que es uno de los libros más acertados sobre el tema para el público general, así que creo que eso sí es razón más que suficiente para recomendarlo. Lo malo es que no me consta que exista una traducción a español. Lo bueno es que tenemos una interpretación de todo o que se encontró en España con una perspectiva extranjera… que es algo bueno.

La versión más bonita de este libro sobre nuestros queridos neandertales es la de tapa dura, pero no es fácil de conseguir. La de tapa blanda está bien, pero para eso en lugar de matar árboles podemos pasar a Kindle o audiolibro directamente, así que os dejo el enlace (afiliado) de Kindle para aquellos que queríais darle una oportunidad:

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El hombre que confundió a su mujer con un sombrero

Normalmente cuando traigo a este blog libros, suelen estar relacionados con la ciencia más tradicional, con la biología de los animalillos y las plantitas y todo eso, y evito meterme en otros temas. El libro que traigo hoy, El hombre que confundió a su mujer con un sombrero, no es ese tipo de biología, pero me ha resultado muy interesante.

En El hombre que confundió a su mujer con un sombrero, Oliver Sacks nos cuenta una serie de historias de problemas neurológicos. En algunos casos está más claro el origen del daño, se entiende qué puede haberlo causado, mientras que en otros no es tan evidente. Incluso entre historias, en el momento en el que se cuenta, se va aclarando como con el paso del tiempo algo que podría sonar inicialmente un caso único, no lo es tanto.

¿Recomendado?

En general, los libros que tienen que ver con estos temas me suelen aburrir. Me suelen aburrir porque suelen ser temas o bien excesivamente técnicos o excesivamente… aburridos. Pero este no es el caso, y me alegro mucho de haber hecho caso a quien me lo recomendó, porque realmente es una mezcla en la que se describe el problema contándolo como una historia, de una forma anecdótica.

De la parte científica no puedo opinar. Se sale demasiado de mi campo. Pero me gustaría destacar la humanidad con la que se cuentan los casos, y cómo se insiste en que no es culpa de los pacientes y que los pacientes están sufriendo más o menos en función del problema. Sin duda, al menos, están tremendamente confundidos.

Yo lo he leído en inglés, pero reconozco que es complicado porque se usan muchos términos que se salen de nuestro lenguaje habitual, por lo que os lo recomiendo en español. Aquí os dejo el enlace afiliado a Amazon, y ya podéis encontrarlo también en mi página con lo que he leído (y recomiendo leer, que los que no desaparecen):

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