Contagio: la siguiente pandemia nos acecha

Si algo me ha traído la pandemia han sido lecturas sobre contagio, virus, más virus, pandemias… no os imagináis lo que tal dice Amazon que me recomienda en base a mis lecturas previas.

Uno de los libros más destacados durante estos meses ha sido Contagio de David Quammen. Lo he leído en inglés, pero aquí os haré referencia a la versión en español. Contagio engancha, engancha muchísimo. Destaca por la forma de narrar diferentes acontecimientos de la historia. No peca de acumular datos, lo que hace es sumergir al lector en los detalles de diferentes pandemias que vivimos, de aquello que nos resultaba desconocido, de cómo descubrimos qué era.

Contagio deja una cosa muy clara: podía pasar en cualquier momento. Y ha pasado. Y volverá a pasar. Sabemos que cualquier población con una alta densidad de virus, por muy pequeña que sea, es una bomba de relojería. Con que salgan unos pocos, ya podemos desencadenar una gran pandemia.

A nivel personal me ha llamado especialmente la atención la forma de narrar el ébola. Quammen ha dejado de lado los sensacionalismos de ojos sangrantes, pero consigue generar mucho más terror contando la realidad. Además, en su estilo particular de narrar, consigue enlazar el ébola con el VIH, llevando al lector hasta sus orígenes, mucho antes de lo que gran parte de la población piensa. Se trata de seguir el camino de cada patógeno, hacia atrás, intentando descubrir los orígenes.

Esos orígenes son los que nos permiten predecir dónde puede explotar el siguiente contagio, la siguiente pandemia. Al igual que muchos científicos, ya apunta a lo que fue, aunque también sugiere, como muchos creíamos, que la próxima gran pandemia sería de gripe. Pero no cantemos victoria, porque quizá el próximo gran contagio sí será de gripe y quizá la pandemia de coronavirus sea solo el aviso, un preludio. ¿Estaremos preparados?

Si queréis leer Contagio, os aviso que es largo, pero prometo que vale la pena. Lo podéis conseguir en Amazon con mi enlace afiliado y si lo hacéis muchos yo me podré comprar el siguiente libro. Lo podéis encontrar aquí:

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Mullis, el loco inventor de la PCR

A estas alturas todos hemos escuchado o leído en alguna ocasión que Kary Mullis, el inventor de la PCR, afirma que dicha técnica no sirve para determinar si tenemos coronavirus. O eso dicen entre otros los Médicos por la Verdad. Volveré a esa afirmación al final de este artículo, pero primero quiero hablar un poco de Kary Mullis.

Para saber quién fue Kary Mullis cualquiera puede leer la página de la Wikipedia. Yo quería ir un poco más allá y conocer a la persona detrás. Para ello, me he leído su autobiografía: Dancing naked in the mind field. El libro me ha resultado muy interesante, a ratos he estado muy de acuerdo con lo que dice y a ratos me he reído mucho. A ratos también he llorado, pero de eso el señor Mullis no tiene la culpa.

Como no quiero que se pierda la esencia del libro que va narrando su vida, y quiero asegurarme de ser fiel a sus palabras, voy a ir comentando pasajes del libro partiendo de algunas citas, y así avanzaremos por la historia de su vida. Para mantener un poco de orden, organizaré las citas comentadas por los capítulos a los que pertenecen. Las citas están en inglés al igual que el libro, pero en mi comentario posterior aclaro el contenido para aquellos que no entiendan inglés.

El descubrimiento de la PCR

  • «It would scan over the thousand possibilities out of the first search to find just the one I wanted»

Esta es la esencia de la PCR, escanear miles de posibilidades en la búsqueda y localizar la que se quiere. Es algo muy sencillo a los ojos de cualquier biólogo hoy en día, pero en aquel momento parecía imposible saber si en un tubo de ensayo se encontraba la secuencia que se buscaba. Mullis tuvo sus momentos eureka, sin duda. Pero podemos profundizar un poco más en lo que hace…

  • «This simple technique would make as many copies as I wanted of any DNA sequence I chose, and everybody on Earth who cared about DNA would want to use it. It would spread into every biology lab in the world»

Aquí ya empezamos con sus ansias. Sí, la PCR es una técnica muy sencilla para hacer copias de una secuencia elegida de ADN, y todos queremos usarla. Hoy, todos los laboratorios de biología (molecular) del mundo la usan, como bien predecía.

  • «I would be famous. I would get the Nobel Prize»

Sería famoso y ganaría el Nobel. Eso pasó, pero su estilo de vida le jugó alguna mala pasada. Conste que yo admiro su capacidad de pasar ampliamente del universo, pero quizá se le fue un poco la mano.

  • «I poured a cold Becks into a 400-milliliter beaker and contemplated my notebook for a few minutes before leaving the lab».

¿Beber cerveza de un vaso de precipitados? ¿En el laboratorio? ¿Mientras se analizan las notas? Bueno, no voy a ser yo la que diga nada al respecto… pero igual alguien tenía algo en contra.

Los grandes premios

  • «He thought the committee might frown on the fact that I admitted using LSD. Surfing, women, and LSD might be too much, he told me».

Tras ver que el Nobel no llegaba, empezaron las dudas. A Kary le dijeron que podía ser por haber admitido consumir LSD, además de su pasión por las mujeres y el surf. Que quizá era demasiado. Voy a ser honesta y reconocer que en ese momento eso no tenía mucho de especial, muchos científicos consumían LSD. Si solo hubiese sido el LSD (y las mujeres y el surf), entonces el señor Mullis me parecería de lo más normal.

El laboratorio es sólo otro lugar para jugar

  • «This taught me an important lesson: never mix explosive chemicals under a big tree»

Hemos ido al pasado y Mullis nos está contando los años antes del descubrimiento. Desde su infancia había tenido la posibilidad de «jugar» y ahora acababa de aprender que no se mezclan explosivos bajo un árbol. En estos capítulos aprendemos mucho sobre cómo Mullis llegó a ser esa mente inquieta, y desde luego ese interés por el mundo le honra. También tuvo mucha suerte, al encontrarse en un entorno favorable. Leyendo sus historias yo me preguntaba cómo había llegado vivo a la edad adulta…

  • «In most university labs, the function of graduate students is to conduct experiments and write papers that will advance the career of the professor»

Dios mío qué razón… justamente tras haber pasado un tiempo siendo la persona que hace experimentos y escribe artículos para que la carrera de mi jefe avance, yo he decidido dejar el laboratorio.

  • «This was a typical chemist; chemists always believe they’re smarter than biochemists»

Los químicos piensan que son más listos que los bioquímicos… sí, sin duda lo piensan. Pero como bioquímica que soy, no me voy a pronunciar sobre mi opinión al respecto.

En este capítulo también nos cuenta sus aventuras con el jefe de seguridad que le arruinaba la vida por cosas como no querer que tuviese su comida y su cerveza en la misma nevera que los compuestos radiactivos. A ver si vamos entendiendo que a lo mejor algo le afectó al cerebro… porque después, en el siguiente capítulo, nos cuenta cómo el cambio climático no es algo científico, es algo político, el agujero de la capa de ozono no existe y es todo una campaña política. Y que el mundo no se está calentando, que se está enfriando.

Mi tarde con Harry

  • «Sometimes things you are purifying that seem to be unstable suddenly stop disappearing at some point in the purification. That means you have separated them from something else that has been actively destroying them».

En esta fase de su vida, Kary descubría los principios básicos de la purificación: cuando a algo le quitas lo que lo hace inestable, de repente es estable. Como dice unos párrafos más tarde, utilizar sustancias disponibles y convertirlas en otras (por separación o por mezcla) es como cocinar o como magia. Al fin y al cabo por eso existieron los alquimistas, ¿no?

  • «He said that for any human interaction to work both parties must believe they are getting the better deal»

Kary estaba aprendiendo a negociar… pero aquí supongo que todos sabéis que para que algo funcione, lo mejor es una estrategia win-win. Aunque según su perspectiva era mejor que el otro pensase que él sacaba más.

Intervención en el plano astral

Este capítulo es uno de los más WTF. Voy a tomar tres frases como ejemplo:

  • «One day, before doing laundry, I decided to inhale some nitrous oxide, or laughing gas»
  • «I had a cylinder of it at home and liked to inhale it one in a while»
  • «It turned out that she could travel on the astral plane»

Vamos a ver. Aquí reconoce que así, antes de hacer la colada, decidió inhalar gas de la risa, porque lo tenía en casa y le gustaba hacerlo de vez en cuando. La última frase es de más adelante, cuando conoce a una mujer que dice haberlo salvado viajando por el plano astral. Porque resulta que con el gas se le fue la mano, y tuvo que acabar en el hospital, y casi se muere, y la única duda es quién le quitó la boquilla cuando se desmayó, que se supone que fue esta mujer… viajando en el plano astral. O sea, el cambio climático no tiene base científica pero los viajes astrales nos los creemos. Perfecto.

¿Qué ha pasado con el método científico?

Kary Mullis es famoso por sus afirmaciones sobre el SIDA.

  • «It is not allowable in science to make a statement of fact based solely on your own opinion»

En ciencia no puedes afirmar hechos basándote sólo en tu opinión… a no ser que sea que los viajes astrales son posibles, claro.

  • «And these include the belief that AIDS is caused by human immunodeficiency virus, the belief that fossil fuel emissions are causing global warming, and the belief that the release of chlorofluorocarbons into the atmosphere has created a hole in the ozone layer. The illusions go even deeper into our everyday lives when they follow us to the grocery store»

Exacto. En este párrafo afirma que no hay pruebas de que el SIDA lo produzca el VIH (pese a que ahora tenemos pruebas más que suficientes), que la quema de combustible fósil no causa el calentamiento global (¿hola?) o que no se estaba formando un agujero en la capa de ozono. Menos mal que sí cambiamos nuestras costumbres y paramos ese agujero que, por cierto, se veía crecer (y decrecer) en las imágenes de satélites.

Pero esto todo está dicho por un hombre que en el siguiente capítulo tiene una infección por unas arañas y se lo trata él sin ir al médico, cosa que se soluciona tras probar a ciegas mil cosas, estar drogado a niveles a los que su cabeza no podía pensar mientras seguía negándose a que la ciencia objetiva pudiese tratarlo. Porque él sabía más que el resto, y sólo confiaba en un amigo que le podía dar indicaciones en remoto.

Foto de Kary Mullis con un modelo de ADN en la mano
Kary Mullis y el ADN (Wikimedia)

Extraterrestres no permitidos

Si quitamos sus teorías negacionistas y ese momento de los viajes astrales… tampoco va todo tan mal, ¿no?

  • «There was something glowing. I pointed my flashlight at it anyhow. It only made it whiter where the beam landed. It seemed to be a raccoon.»
  • «The raccoon spoke. «Good evening, doctor»»
  • «It’s what science calls anecdotal, because it only happened in a way that you can’t reproduce. But it happened.»

En este capítulo Mullis nos cuenta cómo un día en el entorno de su casa algo brillaba y, al apuntar con su linterna, vio que era un mapache. Un mapache que le dio las buenas noches. Después dice que según la ciencia es algo anecdótico, que no puedes reproducir por la forma en la que ocurrió, pero que ocurrió.

Mullis insiste en que no estaba bajo el efecto de las drogas cuando esto ocurrió, pese a que en los capítulos anteriores describe tantas experiencias que cualquiera podría asumir que las drogas habían dejado ya su cerebro muy tocado. Recordemos que estamos valorando si podemos confiar en el criterio de este señor.

En los siguientes capítulos nos habla sobre lo importante que es que sea capricornio. Parece ser que los de medicina en general son entre géminis y cáncer y los bioquímicos son sagitario. Vaya… parece que me equivoqué de carrera. Pero seguro que muchos potenciales pacientes se alegran de que no estudiase medicina. También nos habla de la obsesión con la nutrición. Que sí, yo también creo que en una dieta equilibrada normal no hacen falta suplementos. Pero a veces los suplementos pueden salvar vidas.

Mejor con química

A estas alturas ya tenemos claro que a Mullis le gustaban las drogas. ¿Cuánto?

  • «I started using drugs when I was a child…»
  • «…the inhaler was saturated with amphetamine free base»
  • «…snorting speed»
  • «Eventually all these wonderful things became illegal»
  • «No one considered speed «drugs»»

Aunque sólo he seleccionado algunas partes, reconoce empezar a consumir drogas legales de pequeño. A estas alturas sabemos que en algún momento tomó: gas de la risa, LSD, anfetas, opioides, marihuana y diversos químicos que producía en su laboratorio.

El caso no está cerrado

Aunque hay más capítulos que no he comentado, aquí voy a cerrar, porque aquí habla del SIDA de nuevo. Dice que no se ha demostrado que el VIH produzca SIDA, y lo dice porque claramente no ve la relación. A sus ojos, el VIH debería producir una serie de síntomas característicos, pero olvida lo que es la inmunideficiencia. Lo que produce el virus es la facilidad para desarrollar otras enfermedades. Debilita tus defensas. Ese es el síntoma. Por eso ahora tenemos tratamientos eficaces contra el VIH, porque podemos por una parte anular la reproducción del virus y por otra potenciar las defensas de la persona infectada. Por eso la gente ya no se muere de SIDA, y por eso ahora alguien con VIH no tiene SIDA, tiene un virus latente y una vida normal.

Así llegamos al coronavirus. Obviamente Kary Mullis nunca dijo nada del coronavirus, porque falleció antes. Pero si extrapolamos lo dicho previamente, probablemente pondría en duda que el SARS-CoV-2 produzca la Covid-19. Pero… ¿vale la PCR para detectar la presencia del virus? En su propio libro dice:

  • «It would find infectious diseases by detecting the genes of pathogens that were difficult or impossible to culture»

Encontraría enfermedades infecciosas detectando los genes de los patógenos que eran difíciles o imposibles de cultivar. Exacto, la PCR permite detectar enfermedades infecciosas (Covid) detectando los genes de los patógenos (SARS-CoV-2). Así que no, Kary Mullis nunca dijo que la PCR no sirviese para detectar un virus, más bien al contrario.

Os recomiendo muchísimo que leáis el libro. Como dije al principio, a mi me ha resultado muy interesante. Si queréis comprarlo en Amazon ayudándome un poquito, lo podéis hacer en este enlace: Dancing naked in the mind field.

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El gen egoísta

A principios del verano estaba en el laboratorio hablando de memes y, por alguna razón inexplicable, recordé que los memes vienen de los genes. Por eso decidí volver a leer El gen egoísta.

El gen egoísta, de Richard Dawkins, es un libro de divulgación famoso mundialmente, pero no suficientemente leído. Es un libro sobre la evolución, un libro que todo el mundo debería leer al menos una vez en la vida.

En el pasado, cuando se hablaba de la evolución, todos los ojos se centraban en los organismos. En sí, en el presente, seguimos centrándonos demasiado en los organismos, sin mirar más abajo. Y deberíamos. Nuestro pasado, lo que nos ha llevado a ser cómo somos, está en nuestro genoma. No sólo en los genes, en todo el genoma. Somos como somos por un producto del azar… y la suerte.

Si nos centramos en el concepto del gen egoísta, genes egoístas, material genético egoísta, o como queramos llamarlo, podemos hablar de que en todo momento una unidad de información genética tiene como único objetivo en la vida la supervivencia. Eso hará que el comportamiento del organismo que lo contiene varíe en función de cual es la mejor estrategia para que ese gen perdure en el tiempo, entiéndase, llegue a generaciones futuras. Algunas conductas que podemos considerar altruistas tienen realmente un componente muy egoísta: la supervivencia del gen.

Los genes, por otra parte, se van expandiendo si tienen éxito, estando presentes cada vez en más individuos de la población. Aquí surge el concepto de meme. Un meme es un mensaje que se expande en la población de la misma forma que un gen, y que llegará más lejos si su estrategia es exitosa. Un meme gracioso, por ejemplo, se expande muy rápido. Otros mueren igual de rápido por la incapacidad para expandirse. Los memes, al igual que los genes, evolucionan.

Aunque esto sean sólo un par de pinceladas de las ideas en el libro, quiero que sirvan como ejemplo para todos aquellos que crean que puede ser interesante y, sin duda, como decía al principio, recomiendo a todo el mundo leer este libro. No hace falta saber de genética. La primera vez que lo leí fue mucho antes de tener nociones de genética evolutiva y, aunque ahora pueda profundizar más en algunas ideas, en aquel momento ya me quedé enganchada al libro. Un clásico entre los clásicos de la divulgación.

Esta vez lo he leído en inglés, pero podéis encontrar la edición en español sin ningún problema en cualquier sitio. En casa tenemos dos (a falta de uno… ) en diferentes ediciones, y os pongo el enlace (afiliado) a la primera que compré yo, que sé que es muy cómoda y manejable: El gen egoísta.

¿Qué es eso de…?

Hoy os vengo a hablar de un libro, uno que os prometo que es para todos los públicos. Durante las vacaciones de verano hice un poco las paces con los libros de divulgación para el público general leyendo «¿Qué es eso de…? Un poco de ciencia para curiosos (sepan o no sepan matemáticas) de Francisco Blanco Ramos. Cortito y ameno, muy ameno!

Se trata de un libro que trata varios temas, sin profundizar en exceso. Lo suficiente como para que se entienda el tema sin irse por las ramas y confundir. Pinceladas de varias temáticas que, aunque quizá alguna haga asentir y poco más, porque sea algo de lo que una sabe más, otras hacen que te quedes ahí leyendo con un «a ver, cuéntame más…».

Sin duda lo disfruté mucho, porque es la clase de lectura ligera y amena que creo que debería ser un libro de divulgación científica. Con algún vocabulario más técnico pero bien explicado, sin páginas y páginas de gráficos o ecuaciones. Sencillo y claro. Vamos, eso que buscamos cuando queremos orientar a alguien a «la luz».

Como no quiero hacer demasiado spoiler, vamos a dejarlo en que seguro que ¿Qué es eso de…? os da algunas respuestas para conversaciones en las que no queréis perder el hilo. Aunque también se habla de biología, os puedo asegurar que las partes dedicadas a la física fueron las que más me engancharon, sobretodo porque ahí estoy igual que el resto, tan perdida como el que más… y me he enterado. Misión cumplida, sin duda. ¿Relatividad? ¿Homeopatía? Aquí tenemos para todos los gustos.

Altamente recomendado, que después de tanta alabanza no puedo decir otra cosa. ¿Qué es eso de…? lo podéis encontrar en muchos sitios, y está disponible en Kindle Unlimited. Si lo queréis comprar, os dejo un enlace a la versión Kindle.

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Nuevos planes de revisiones de libros

Si todo va bien, a finales de esta semana yo me iré de vacaciones. Tras un esfuerzo extra durante la última semana para programar todo lo posible para el mes de agosto, me he dado cuenta que es imposible escribir revisiones de libros, y menos una para cada semana del mes, aunque tenga cosas pendientes todavía.

Por eso he decidido relajar un poco esta sección del blog. Los comentarios de libros pasados los encontráis con la categoría libros, que aparece siempre al final de cada reseña de un libro. A finales de año recopilaré todos los libros comentados en un post de libros de este extraño 2020.

Pero para el tiempo que queda, lo mejor es relajar el ritmo, porque no me dan las horas del día para todo. Por eso, lo primero, es que durante el mes de agosto no habrá comentarios de libros. Eso sí, mis favoritos de lo que va de año los podéis encontrar en el capítulo de Bacteriófagos correspondiente a esta primera semana de agosto (saldrá mañana martes).

Planes para el otoño

A partir de septiembre poco a poco empezarán cambios en este blog, que iré anunciando poco a poco, ya que para algunos me podría ser muy útil la ayuda de mis queridos y fieles lectores. Pero respecto a esta categoría, el planteamiento será el intentar mantener las revisiones de libros cada dos semanas hasta fin de año, y después… después 2021 dirá.

Mientras tanto, podéis encontrar todos los libros que he comentado en el último año aquí. Si queréis recomendarme algún libro, hacedlo sin dudar en mi Twitter @karmegd. Y por supuesto, si tenéis contacto con alguna editorial que publique libros de temática científica y busque lectores… no dudéis en pasarles mi contacto, porque estaré encantada de leer y comentar sus libros.

Ahora tendré que empezar con el paso 1 del plan del último trimestre… ¿cuál será el primer libro que comente en septiembre?